El humor en los nombres científicos

Daniel ClosaAunque los científicos tienen fama de carecer de humor, lo cierto es que a menudo esparcen chispas de humor allá por donde pasan, como por ejemplo cuando tienen que ponerle un nombre a sus descubrimientos. Lo cuenta, con muchos ejemplos y curiosidades (como la araña angelinajoliae o la hormiga Harrison Ford), el biólogo e investigador del CSIC Daniel Closa en el siguiente vídeo:

http://www.rtve.es/alacarta/videos/para-todos-la-2/para-todos-2-ciencia-humor-nombres-cientificos/1730344/

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Los grandes inventos del TBO

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Los grandes inventos del TBO fue una sección humorística fija del semanario de historietas TBO a partir del año 1943. Esos “inventos del tebeo” fueron una idea de Joaquim Buigas, codirector del TBO, con la colaboración de un grupo de dibujantes como Nit (años 40), Tínez (años 50), Marino Benejam (también con los seudónimos de Rino y Ferrer), Tur y Sabatés. Desde 1943 hasta la década de los 80 fueron creados unos 1.500 de esos artilugios.

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Los inventos de TBO se caracterizaban por su visión humorística de la vida cotidiana, describiendo pormenorizadamente inventos estrafalarios, a veces sumamente complejos, con una finalidad ciertamente banal. Es un curioso documento de época, a tavés del cual podemos llegar a conocer la sociedad española durante el franquismo y su evolución, a través de las necesidades que los artilugios inverosímiles van resolviendo.

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Un precedente de esta serie en el cómic clásico de Estados Unidos puede encontrarse en la serie Inventions of Professor Lucifer Gorgonzola Butts, creada por Rube Goldberg.

TBO5Se pueden catalogar en varios tipos, atendiendo a criterios diversos: el genuino invento mecánico de dimensiones o complejidad excesivas para su uso final (como la máquina llamadora) , la idea absurda y descabellada (el auto-imán), el instrumento sencillo (la máquina para forzar la puesta de las gallinas), e incluso el invento que ha llegado a ser desarrollado en nuestros días, como el aparcamiento en pisos de edificios.

En el prólogo al libro “Los grandes inventos de TBO” (Ed. El Cotal, 1977), Terenci Moix llega a afirmar que “Franz de Copenhague seguramente fue una de las escasas vocaciones europeístas que se permitieron en la España franquista”.

El título de la sección variaba ligeramente en las diferentes entregas de la revista: Grandes Inventos, Inventos Prácticos o Grandes Inventos Prácticos eran algunos de sus encabezados.

Algunos de los ingeniosos inventos del TBO fueron:TBO3

* Dispositivo para hacer vino con zapatos viejos (Nit)

* Procedimiento para descargar mercancías con jirafa (Nit)

* Coche salta-vallas (Nit)

* Aparato limpia-narices (Nit)

* Huevos con cáscara de cristal (Benejam)

* Melones cuadrados (Benejam)

* Sombrero-jaula (Tur)

* Dispositivo anti-cabello en la sopa (Sabatés)

* Artilugio para brindar en mesas grandes (Sabatés)

La popularidad de esta sección llegó a quedar en el lenguaje popular, con la frase “es un invento del TBO” para tachar a una idea de estrafalaria o absurda.

 

 

 

 

 

Bohemian Gravity (una parodia de Bohemian Rhapsody, de Queen)

Esta pequeña genialidad cantada a capella constituye una muestra magnífica de cómo hacer -y divulgar ciencia- es posible desde la imaginación y la creatividad más desbordantes.

La letra completa de la canción es la siguiente:

Is string theory right?
Is it just fantasy?
Caught in the landscape,
Out of touch with reality
Compactified
On S5 or T*S3

Space is a pure void
Why should it be stringy?
Because it’s quantum not classical
Nonrenormalizable
Any way you quantize
You’ll encounter infinity
You see

Quanta
Must interact
Via paths we understand
Using Feynman diagrams
Often, they will just rebound
But now and then they go another way
A quantum
Loooooop
Infinities will make you cry
Unless you can renormalize your model
Of baryons, fermions
And all other states of matter

Curved space:
The graviton
Can be thought of as a field
But these infinities are real
In a many-body
Loop diagram
Our results diverge no matter what we do…
A Quantum Soup (any way you quantize)
Kiss your fields goodbye
Guess Einstein’s theory wasn’t complete at all!

I see extended 1-D objects with no mass
What’s their use? What’s their use? Can they give us quark plasma?
What to minimize?
What functional describes this
String?
Nambu-Goto! (Nambu-Goto)
Nambu-Goto! (Nambu-Goto)
How to quantize I don’t know
Polyakov!
I’m just a worldsheet, please minimize me
He’s just a worldsheet from a string theory
Reperametrized by a Weyl symmetry!

Fermi, Bose, open, closed, orientable?
Vibrations
Modes! They become particles (particles!)
Vibrations
They become particles (particles!)
Vibrations
They become particles (particles!)
Become particles (particles!)
Become particles (many many many many particle…)
Modes modes modes modes modes modes modes!
Oh mamma mia mamma mia,
Such a sea of particles!
A tachyon, with a dilaton and gravity-vity-VITY

(rock out!)

Now we need ten dimensions and I’ll tell you why
(anomaly cancellation!)
So to get down to 4D we compactify!
Oh, Kahler!
(Kahler manifold)
Manifolds must be Kahler!
(Complex Reimannian symplectic form)
If we wanna preserve
Any of our super-symmetry

(Superstrings of type I, IIa and IIb)
(Heterotic O and Heterotic E)
(All are one through S and T duality)
(Thank you Ed Witten for that superstring revolution and your new M-theory!)

(Maldecena!)
(Super-Yang-Mills!)
(Type IIB String!)
Dual! Dual!
(In the AdS/CFT)
(Holography!)

Molecules and atoms
Light and energy
Time and space and matter
All from one united
Theory

Any way you quantize…

Lyrics and arrangement by Tim Blais and A Capella Science
Original music by Queen

Las matemáticas son para siempre, un monólogo de Eduardo Sáenz de Cabezón para TED

Con humor, el matemático Eduardo Sáenz de Cabezón nos da la respuesta a una pregunta que ha vuelto locos a los estudiantes de todo el mundo: ¿para qué sirven las matemáticas? En el siguiente vídeo nos muestra la belleza de las matemáticas, las cuales son ni más ni menos que la espina dorsal de la ciencia. Los teoremas, que no los diamantes, sí que son para siempre.

La vida moderna

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La vida moderna es un programa de radio humorístico que se emite de lunes a jueves por la noche en Cadena SER. Está presentado y dirigido por David Broncano y copresentado por Ignatius Farray y Quequé.

Científico científico el programa no es, pero cierto es que, con cierta frecuencia, alguna noticia científica sí que comentan, aunque eso sí, a su modo. En todo caso, gran recomendación para aliviar trabajos de investigación de hondura: contar mosquitos del vinagre, desfondar células o lindar cromosomas…

Todos los programas aquí:

http://cadenaser.com/programa/oh_my_lol/la_vida_moderna/

o aquí:

https://www.ivoox.com/podcast-oh-my-lol_sq_f1160064_1.html

…y para los habituales de Youtube, los programas también se pueden ver aquí:

 

¿Por qué nos vienen ganas de reír cuando otros se ríen?

A esta pregunta, nos ayuda a responder el artículo de MONTSE COLELL, Etóloga de la Universitat de Barcelona (UB), en su artículo publicado en La Vanguardia el día 13 de marzo de 2017: http://www.lavanguardia.com/ciencia/cuerpo-humano/20170313/42846311010/preguntas-big-vang-por-que-nos-vienen-ganas-de-reir-cuando-otros-rien.html

A diferencia del bostezo, que se ha documentado en un gran número de especies y que entre las personas tiene un efecto contagioso, la risa es una reacción poco común en el reino animal. Sin embargo, todos los grandes simios ríen.

Se trata de una reacción espontánea que aparece desde edades muy tempranas. Los bebés suelen ser capaces de manifestar su alegría riendo desde antes de cumplir los seis meses. Al ser una conducta que activa circuitos de placer en el cerebro, tiene un efecto de retroalimentación de sensaciones positivas: reímos porque nos sentimos bien y reír nos hace sentir aún mejor.

Se ha descubierto en estudios realizados con resonancia magnética que, cuando oímos reír a otras personas, se activan neuronas espejo en el cerebro. Estas neuronas, que nos permiten experimentar las emociones que vemos en otros, desempeñan un papel determinante en la empatía y en la vida social. Además, se ha observado que el sonido de risas ajenas activa neuronas en nuestro córtex cerebral que preparan a los músculos del rostro para la risa.

Las neuronas espejo nos permiten experimentar las emociones que vemos en otros

Este es un efecto que se aprovecha en programas de radio y de televisión, así como en películas cómicas, donde un efecto sonoro de risas ayuda a mantener el buen humor entre la audiencia.

Todo ello, sin embargo, no explica qué efecto social cumple la risa. Aquí ofrecen una pista los estudios realizados sobre el comportamiento de los chimpancés. Cuando se ríen, a menudo a causa de cosquilleos mutuos durante interacciones de juego, los vínculos entre ellos se refuerzan. Entre chimpancés, por lo tanto, y posiblemente también entre personas, la risa ayudaría, además de a sincronizar emociones, a fortalecer relaciones entre miembros de un mismo grupo –especialmente porque, a diferencia de la sonrisa, la risa espontánea es altamente contagiosa y mucho más difícil de fingir–.

Premios Ig Nobel 2016

ignobel-1-620x360Este mes volvemos a hacernos eco de los conocidos como los Premios IG Nobel. Los Premios Ig Nobel son una parodia estadounidense del Premio Nobel y se entregan cada año a principios de octubre valorando los logros de diez grupos de científicos que “primero hacen reír a la gente, y luego le hacen pensar”. Organizado por la revista de humor científico Annals of Improbable Research (AIR), los ganadores son presentados  en una ceremonia en el Sanders Theatre, de la Universidad de Harvard. «Los premios pretenden celebrar lo inusual, honrar lo imaginativo y estimular el interés de todos por la ciencia, la medicina, y la tecnología».

El nombre Ig Nobel es un juego con la palabra Ignoble, que en castellano podría traducirse por la voz Innoble.

La ceremonia puede verse completa desde aquí:

 

Estos son algunos de los premios más destacados (compilados por Francisco R. Villatoro en Naukas):

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Premio de Reproducción [Egipto]: Ahmed Shafik recibe a título póstumo el premio por estudiar los efectos del poliéster en el rendimiento sexual, tanto de ratas como de humanos. Realizó estudios con 75 ratas, a las que dividió en cinco grupos, uno de control y otros de prueba. Vistió a estas últimas con pantaloncitos hechos un 100% de poliéster, 50/50% poliéster/algodón, 100% algodón y 100% lana. Estudió su comportamiento sexual antes, tras 6 y 12 meses de vestir la prenda, y tras 6 meses de eliminarla. Las prendas de poliéster afectaron al comportamiento sexual, lo que Shafik asoció a la acumulación de carga electrostática que afectaba al escroto y al pene de las ratas. El artículo es Ahmed Shafik, “Effect of Different Types of Textiles on Sexual Activity. Experimental study,” European Urology 24: 375-380 (1993); PMID:8262106.

También realizó estudios en humanos usando un suspensor (un cabestrillo para el escroto). En concreto, 14 hombres llevaron durante 12 meses un suspensor de poliéster. Con el rozamiento con el pantalón (triboelectricidad) el suspensor adquiría carga electrostática (hasta un potencial medio de 366,4 ± 30,5 V/cm² durante el día y de 158,3 ± 13,6 V/cm² por la noche). El resultado parece sorprendente, los hombres se volvieron azoospérmicos a los 139,6 ± 20,8 días, incluyendo una reducción en el volumen testicular. Tras eliminar el suspensorio, la concentración de esperma previa al experimento se recuperó en 156,6 ± 14,8 días; más aún, 5 de los hombres habían planificado tener hijos tras el experimento y lo lograron sin problemas. El artículo es Ahmed Shafik, “Contraceptive Efficacy of Polyester-Induced Azoospermia in Normal Men,” Contraception 45: 439-451 (1992), doi: 10.1016/0010-7824(92)90157-O.

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Premio de Economía [Nueva Zelanda y Reino Unido]: Mark Avis, Sarah Forbes y Shelagh Ferguson por estudiar cómo se percibe la personalidad de piedras desde la perspectiva de la mercadotecnia. Los humanos tendemos a personalizar las cosas, incluso asociamos a la imagen de marca de una empresa propiedades como honestidad, sofisticación, competetividad o masculinidad. En 1997 Aaker introdujo el concepto de personalidad de una marca en mercadotecnia. Su modelo, llamado BPFFM, introduce cinco dimensiones de la personalidad de una marca: Sinceridad (Sincerity), Emoción (Excitement), Competencia (Competence), Sofisticación (Sophistication) y Rudeza (Ruggedness); por cierto, en algunos textos en español se traducen de formas diferentes.

Para estudiar este fenómeno, Avis, Forbes y Ferguson han realizado experimentos con 225 estudiantes de una universidad de Nueva Zelanda a los que han mostrado imágenes (a color) de tres rocas (G, H e I) y les han pedido que cuantifiquen su personalidad de marca usando el modelo BPFFM. Los resultados son consistentes con la hipótesis de que los humanos tendemos a asociar una personalidad a los objetos, incluso a las rocas. Por supuesto, los resultados podrían estar sesgados, ya que se pide a los participantes que juzguen la personalidad de las rocas. Futuros estudios serán necesarios para eliminar este sesgo y verificar si la asociación de una personalidad a las rocas surge de forma natural sin que esté inducida por el cuestionario o la metodología experimental. El artículo galardonado es Mark Avis, Sarah Forbes, Shelagh Ferguson, “The Brand Personality of Rocks: A Critical Evaluation of a Brand Personality Scale,” Marketing Theory 14: 451-475 (2014), doi: 10.1177/1470593113512323.

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Premio de Física [Hungría, España, Suecia y Suiza]: Gábor Horváth, Miklós Blahó, György Kriska, Ramón Hegedüs, Balázs Gerics, Róbert Farkas, Susanne Åkesson, Péter Malik y Hansruedi Wildermuth reciben el galardón por descubrir por qué los caballos de pelaje blanco son menos atacados por los tábanos y por qué las libélulas se sienten atraídas por las lápidas negras. Como ya sabrás los caballos blancos son muy apreciados por su rareza. Aunque sufren más cáncer de piel y tienen más problemas visuales por su gran sensibilidad a la radiación solar ultravioleta, resulta que son menos vulnerables a las enfermedades transmitidas por los tábanos y las moscas hematófagas, que se alimentan de la sangre del ganado. La razón es que los tábanos detectan a su anfitrión por la luz polarizada que refleja su piel y el pelaje blanco refleja menos luz polarizada, como han descubierto los nuevos galardonados. El artículo es Gábor Horváth, Miklós Blahó, …, Susanne Åkesson, “An Unexpected Advantage of Whiteness in Horses: The Most Horsefly-Proof Horse Has a Depolarizing White Coat,” Proceedings of the Royal Society B 277: 1643-1650 (2010), doi: 10.1098/rspb.2009.2202.

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Con objeto de estudiar si otros insectos también se sienten atraídos por la luz polarizada han estudiado las libélulas en un cementerio húngaro. Resulta que las lápidas negras muy pulidas son las preferidas por las libélulas de varias especies. Usando imagen por polarimetría han comprobado que las lápidas negras, igual que las superficies de agua lisas, reflejan la luz con una alta polarización horizontal. Por ello sugieren que las libélulas detectan agua gracias a la polarización horizontal y así les atraen más las lápidas negras (de hecho, las hembras llegan a poner huevos en ellas, por lo que actúan como trampas ecológicas para libélulas que no están cerca del agua). El artículo es Gábor Horváth, Péter Malik, György Kriska, Hansruedi Wildermuth, “Ecological Traps for Dragonflies in a Cemetery: The Attraction of Sympetrum species (Odonata: Libellulidae) by Horizontally Polarizing Black Grave-Stones,” Freshwater Biology 52: 1700–1709 (2007), doi: 10.1111/j.1365-2427.2007.01798.x.

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Premio de Química [Alemania]: Lo ha recibido una empresa, Volkswagen, por sus malas prácticas. En concreto, resolver el problema de las excesivas emisiones de gases contaminantes en sus automóviles diseñando un sistema que detecta cuándo son analizadas sus emisiones y toma las medidas oportunas para reducirlas en dichas circunstancias. Como el caso es bien conocido por todos, no creo que haya que ofrecer más detalles. El artículo (periodístico en este caso) es “EPA, California Notify Volkswagen of Clean Air Act Violations”, U.S. Environmental Protection Agency news release, 18 Sep 2015 [Anuncio oficial de la EPA].

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Premio de Medicina [Alemania]: Christoph Helmchen, Carina Palzer, Thomas Münte, Silke Anders y Andreas Sprenger han descubierto un método para aliviarte el picor en un brazo si no te lo puedes rascar: ponerte delante de un espejo y rascarte el otro brazo. El picor es un síntoma frecuente de las enfermedades alérgicas e inflamatorias de la piel. Los pacientes no deberían rascarse la zona afectada para evitar daños e infecciones en la piel. Por ello puede ser recomendable el “rascado especular” (rascarse usando un espejo) para aliviar el picor sin dañar la piel afectada. Por supuesto, se requieren futuros estudios de validación de estas conclusiones antes de que la “terapia de rascarse con un espejo” sea incorporada a la práctica clínica. El artículo es Christoph Helmchen, Carina Palzer, …, Andreas Sprenger, “Itch Relief por Espejo rascado. Un estudio psicofísico. “Itch Relief by Mirror Scratching. A Psychophysical Study,” PLoS ONE 8: e82756 (2013), doi: 10.1371/journal.pone.0082756.

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Premio de Psicología [Bélgica, Holanda, Alemania, Canadá y EE.UU.]: Evelyne Debey, Maarten de Schryver, Gordon Logan, Kristina Suchotzki y Bruno Verschuere han sido galardonados por preguntar a 1.005 mentirosos la frecuencia con la que mienten y determinar si se creen o no sus respuestas. En la ceremonia de recogida del galardón, uno de los autores recordó que para saber si Clinton o Trump mienten mucho primero hay que saber cuánto se miente normalmente. En el estudio han participado 832 sujetos entre 6 y 77 años de edad (EC = 6–8 años, MC = 9–12, ADO = 13–17, YA = 18–29, MA = 30–44, OA = 45–59, y S = 60–77), estando el foco en cómo varía con la edad el número de mentiras.

Los resultados del estudio, sin entrar en los detalles, son los esperados. La curva del número de mentiras en función de la edad tiene forma de U, decreciendo de la infancia hasta la edad adulta, y volviendo a crecer en la tercera edad. Además se confirma que desde el punto de vista cognitivo mentir requiere mayor esfuerzo que decir la verdad, por lo que los tiempos de respuesta en los experimentos son mayores. Para un adulto, el número medio de mentiras a diario es de dos. Futuros estudios con experimentos más precisos son necesarios. El artículo es Evelyne Debey, Maarten De Schryver, …, Bruno Verschuere, “From Junior to Senior Pinocchio: A Cross-Sectional Lifespan Investigation of Deception,” Acta Psychologica 160: 58-68 (2015), doi: 10.1016/j.actpsy.2015.06.007.

Premio de la Paz [Canadá y EE.UU.]: Gordon Pennycook, James Allan Cheyne, Nathaniel Barr, Derek Koehler y Jonathan Fugelsang por su estudio desde el escepticismo de la recepción y la detección de la “basura pseudoprofunda” (pseudo-profound bullshit). Los autores se refieren a las afirmaciones en apariencia impresionantes, que ciertos gurús presentan como verdaderas y relevantes, pero que en realidad están vacías de todo contenido. Frases como “el todo acalla los fenómenos infinitos” (“wholeness quiets infinite phenomena”), “el significado oculto transforma la belleza abstracta hasta cotas sin precedentes” (“hidden meaning transforms unparalleled abstract beauty”), o la frase de Deepak Chopra “la atención y la intención son los mecanismos de la manifestación” (“attention and intention are the mechanics of manifestation”). Algunas personas son más receptivas a este tipo de “mierda” y su detección no es solo una cuestión de sano escepticismo. Sus implicaciones son mucho más profundas.

Recomiendo la lectura del artículo, sobre todo a los aficionados a Twitter, que disfrutan con esta “basura pseudoprofunda” en 140 caracteres y la promocionan sin descanso: Gordon Pennycook, James Allan Cheyne, …, Jonathan A. Fugelsang, “On the Reception and Detection of Pseudo-Profound Bullshit,” Judgment and Decision Making 10: 549–563 (2015) [HTML, PDF]. Como dice Mauricio Schwarz, ‏@elnocturno, este artículo “es una obra de arte merecedora de [un Ig Nobel] y mucho más”.

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Premio de Biología [Reino Unido]: otorgado a partes iguales a Charles Foster, por convivir en la naturaleza salvaje con diferentes animales (tejones, nutrias, zorros, ciervos y pájaros), y a Thomas Thwaites, por fabricar unas prótesis que extienden sus extremidades y le permiten moverse como una cabra, con objeto de convivir con ellas. Ambos galardonados han escrito sendos libros: Thomas Thwaites, “GoatMan: How I Took a Holiday from Being Human,” Princeton Architectural Press (2016), y Charles Foster, “Being a Beast,” Profile Books (2016). Debo confesar que no he leído ninguno de los libros.

Premio de Literatura [Suecia]: otorgado a Fredrik Sjöberg por su trilogía autobiográfica sobre el placer de coleccionar moscas que están muertas y moscas que aún no están muertas. El primer volumen es Fredrik Sjöberg, “The Fly Trap,” Pantheon Books (2015), estando la trilogía completa publicada en sueco con el título “En Flugsamlares Vag” (“La vida del coleccionista de moscas”).

Premio de Percepción [Japón]: Atsuki Higashiyama y Kohei Adachi por investigar cómo cambia nuestra visión del mundo cuando miramos entre nuestras piernas (la foto que abre esta entrada, de la ceremonia de ayer, muestra cómo se hace). Agachados, al mirar desde por debajo de nuestra entrepierna, cambia la percepción de la distancia y el tamaño de los objetos. Para descubrirlo estudiaron a 90 sujetos que tuvieron que mirar de esta guisa a objetos de entre 32 y 163 centímetros de altura colocados a una distancia entre 2,5 y 45 metros; los resultados muestran que esta posición incómoda afecta mucho a nuestra percepción. El artículo es Atsuki Higashiyama, Kohei Adachi, “Perceived size and Perceived Distance of Targets Viewed From Between the Legs: Evidence for Proprioceptive Theory,” Vision Research 46: 3961–3976 (2006), doi: 10.1016/j.visres.2006.04.002.