Premios Ig Nobel 2016

ignobel-1-620x360Este mes volvemos a hacernos eco de los conocidos como los Premios IG Nobel. Los Premios Ig Nobel son una parodia estadounidense del Premio Nobel y se entregan cada año a principios de octubre valorando los logros de diez grupos de científicos que “primero hacen reír a la gente, y luego le hacen pensar”. Organizado por la revista de humor científico Annals of Improbable Research (AIR), los ganadores son presentados  en una ceremonia en el Sanders Theatre, de la Universidad de Harvard. «Los premios pretenden celebrar lo inusual, honrar lo imaginativo y estimular el interés de todos por la ciencia, la medicina, y la tecnología».

El nombre Ig Nobel es un juego con la palabra Ignoble, que en castellano podría traducirse por la voz Innoble.

La ceremonia puede verse completa desde aquí:

 

Estos son algunos de los premios más destacados (compilados por Francisco R. Villatoro en Naukas):

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Premio de Reproducción [Egipto]: Ahmed Shafik recibe a título póstumo el premio por estudiar los efectos del poliéster en el rendimiento sexual, tanto de ratas como de humanos. Realizó estudios con 75 ratas, a las que dividió en cinco grupos, uno de control y otros de prueba. Vistió a estas últimas con pantaloncitos hechos un 100% de poliéster, 50/50% poliéster/algodón, 100% algodón y 100% lana. Estudió su comportamiento sexual antes, tras 6 y 12 meses de vestir la prenda, y tras 6 meses de eliminarla. Las prendas de poliéster afectaron al comportamiento sexual, lo que Shafik asoció a la acumulación de carga electrostática que afectaba al escroto y al pene de las ratas. El artículo es Ahmed Shafik, “Effect of Different Types of Textiles on Sexual Activity. Experimental study,” European Urology 24: 375-380 (1993); PMID:8262106.

También realizó estudios en humanos usando un suspensor (un cabestrillo para el escroto). En concreto, 14 hombres llevaron durante 12 meses un suspensor de poliéster. Con el rozamiento con el pantalón (triboelectricidad) el suspensor adquiría carga electrostática (hasta un potencial medio de 366,4 ± 30,5 V/cm² durante el día y de 158,3 ± 13,6 V/cm² por la noche). El resultado parece sorprendente, los hombres se volvieron azoospérmicos a los 139,6 ± 20,8 días, incluyendo una reducción en el volumen testicular. Tras eliminar el suspensorio, la concentración de esperma previa al experimento se recuperó en 156,6 ± 14,8 días; más aún, 5 de los hombres habían planificado tener hijos tras el experimento y lo lograron sin problemas. El artículo es Ahmed Shafik, “Contraceptive Efficacy of Polyester-Induced Azoospermia in Normal Men,” Contraception 45: 439-451 (1992), doi: 10.1016/0010-7824(92)90157-O.

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Premio de Economía [Nueva Zelanda y Reino Unido]: Mark Avis, Sarah Forbes y Shelagh Ferguson por estudiar cómo se percibe la personalidad de piedras desde la perspectiva de la mercadotecnia. Los humanos tendemos a personalizar las cosas, incluso asociamos a la imagen de marca de una empresa propiedades como honestidad, sofisticación, competetividad o masculinidad. En 1997 Aaker introdujo el concepto de personalidad de una marca en mercadotecnia. Su modelo, llamado BPFFM, introduce cinco dimensiones de la personalidad de una marca: Sinceridad (Sincerity), Emoción (Excitement), Competencia (Competence), Sofisticación (Sophistication) y Rudeza (Ruggedness); por cierto, en algunos textos en español se traducen de formas diferentes.

Para estudiar este fenómeno, Avis, Forbes y Ferguson han realizado experimentos con 225 estudiantes de una universidad de Nueva Zelanda a los que han mostrado imágenes (a color) de tres rocas (G, H e I) y les han pedido que cuantifiquen su personalidad de marca usando el modelo BPFFM. Los resultados son consistentes con la hipótesis de que los humanos tendemos a asociar una personalidad a los objetos, incluso a las rocas. Por supuesto, los resultados podrían estar sesgados, ya que se pide a los participantes que juzguen la personalidad de las rocas. Futuros estudios serán necesarios para eliminar este sesgo y verificar si la asociación de una personalidad a las rocas surge de forma natural sin que esté inducida por el cuestionario o la metodología experimental. El artículo galardonado es Mark Avis, Sarah Forbes, Shelagh Ferguson, “The Brand Personality of Rocks: A Critical Evaluation of a Brand Personality Scale,” Marketing Theory 14: 451-475 (2014), doi: 10.1177/1470593113512323.

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Premio de Física [Hungría, España, Suecia y Suiza]: Gábor Horváth, Miklós Blahó, György Kriska, Ramón Hegedüs, Balázs Gerics, Róbert Farkas, Susanne Åkesson, Péter Malik y Hansruedi Wildermuth reciben el galardón por descubrir por qué los caballos de pelaje blanco son menos atacados por los tábanos y por qué las libélulas se sienten atraídas por las lápidas negras. Como ya sabrás los caballos blancos son muy apreciados por su rareza. Aunque sufren más cáncer de piel y tienen más problemas visuales por su gran sensibilidad a la radiación solar ultravioleta, resulta que son menos vulnerables a las enfermedades transmitidas por los tábanos y las moscas hematófagas, que se alimentan de la sangre del ganado. La razón es que los tábanos detectan a su anfitrión por la luz polarizada que refleja su piel y el pelaje blanco refleja menos luz polarizada, como han descubierto los nuevos galardonados. El artículo es Gábor Horváth, Miklós Blahó, …, Susanne Åkesson, “An Unexpected Advantage of Whiteness in Horses: The Most Horsefly-Proof Horse Has a Depolarizing White Coat,” Proceedings of the Royal Society B 277: 1643-1650 (2010), doi: 10.1098/rspb.2009.2202.

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Con objeto de estudiar si otros insectos también se sienten atraídos por la luz polarizada han estudiado las libélulas en un cementerio húngaro. Resulta que las lápidas negras muy pulidas son las preferidas por las libélulas de varias especies. Usando imagen por polarimetría han comprobado que las lápidas negras, igual que las superficies de agua lisas, reflejan la luz con una alta polarización horizontal. Por ello sugieren que las libélulas detectan agua gracias a la polarización horizontal y así les atraen más las lápidas negras (de hecho, las hembras llegan a poner huevos en ellas, por lo que actúan como trampas ecológicas para libélulas que no están cerca del agua). El artículo es Gábor Horváth, Péter Malik, György Kriska, Hansruedi Wildermuth, “Ecological Traps for Dragonflies in a Cemetery: The Attraction of Sympetrum species (Odonata: Libellulidae) by Horizontally Polarizing Black Grave-Stones,” Freshwater Biology 52: 1700–1709 (2007), doi: 10.1111/j.1365-2427.2007.01798.x.

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Premio de Química [Alemania]: Lo ha recibido una empresa, Volkswagen, por sus malas prácticas. En concreto, resolver el problema de las excesivas emisiones de gases contaminantes en sus automóviles diseñando un sistema que detecta cuándo son analizadas sus emisiones y toma las medidas oportunas para reducirlas en dichas circunstancias. Como el caso es bien conocido por todos, no creo que haya que ofrecer más detalles. El artículo (periodístico en este caso) es “EPA, California Notify Volkswagen of Clean Air Act Violations”, U.S. Environmental Protection Agency news release, 18 Sep 2015 [Anuncio oficial de la EPA].

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Premio de Medicina [Alemania]: Christoph Helmchen, Carina Palzer, Thomas Münte, Silke Anders y Andreas Sprenger han descubierto un método para aliviarte el picor en un brazo si no te lo puedes rascar: ponerte delante de un espejo y rascarte el otro brazo. El picor es un síntoma frecuente de las enfermedades alérgicas e inflamatorias de la piel. Los pacientes no deberían rascarse la zona afectada para evitar daños e infecciones en la piel. Por ello puede ser recomendable el “rascado especular” (rascarse usando un espejo) para aliviar el picor sin dañar la piel afectada. Por supuesto, se requieren futuros estudios de validación de estas conclusiones antes de que la “terapia de rascarse con un espejo” sea incorporada a la práctica clínica. El artículo es Christoph Helmchen, Carina Palzer, …, Andreas Sprenger, “Itch Relief por Espejo rascado. Un estudio psicofísico. “Itch Relief by Mirror Scratching. A Psychophysical Study,” PLoS ONE 8: e82756 (2013), doi: 10.1371/journal.pone.0082756.

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Premio de Psicología [Bélgica, Holanda, Alemania, Canadá y EE.UU.]: Evelyne Debey, Maarten de Schryver, Gordon Logan, Kristina Suchotzki y Bruno Verschuere han sido galardonados por preguntar a 1.005 mentirosos la frecuencia con la que mienten y determinar si se creen o no sus respuestas. En la ceremonia de recogida del galardón, uno de los autores recordó que para saber si Clinton o Trump mienten mucho primero hay que saber cuánto se miente normalmente. En el estudio han participado 832 sujetos entre 6 y 77 años de edad (EC = 6–8 años, MC = 9–12, ADO = 13–17, YA = 18–29, MA = 30–44, OA = 45–59, y S = 60–77), estando el foco en cómo varía con la edad el número de mentiras.

Los resultados del estudio, sin entrar en los detalles, son los esperados. La curva del número de mentiras en función de la edad tiene forma de U, decreciendo de la infancia hasta la edad adulta, y volviendo a crecer en la tercera edad. Además se confirma que desde el punto de vista cognitivo mentir requiere mayor esfuerzo que decir la verdad, por lo que los tiempos de respuesta en los experimentos son mayores. Para un adulto, el número medio de mentiras a diario es de dos. Futuros estudios con experimentos más precisos son necesarios. El artículo es Evelyne Debey, Maarten De Schryver, …, Bruno Verschuere, “From Junior to Senior Pinocchio: A Cross-Sectional Lifespan Investigation of Deception,” Acta Psychologica 160: 58-68 (2015), doi: 10.1016/j.actpsy.2015.06.007.

Premio de la Paz [Canadá y EE.UU.]: Gordon Pennycook, James Allan Cheyne, Nathaniel Barr, Derek Koehler y Jonathan Fugelsang por su estudio desde el escepticismo de la recepción y la detección de la “basura pseudoprofunda” (pseudo-profound bullshit). Los autores se refieren a las afirmaciones en apariencia impresionantes, que ciertos gurús presentan como verdaderas y relevantes, pero que en realidad están vacías de todo contenido. Frases como “el todo acalla los fenómenos infinitos” (“wholeness quiets infinite phenomena”), “el significado oculto transforma la belleza abstracta hasta cotas sin precedentes” (“hidden meaning transforms unparalleled abstract beauty”), o la frase de Deepak Chopra “la atención y la intención son los mecanismos de la manifestación” (“attention and intention are the mechanics of manifestation”). Algunas personas son más receptivas a este tipo de “mierda” y su detección no es solo una cuestión de sano escepticismo. Sus implicaciones son mucho más profundas.

Recomiendo la lectura del artículo, sobre todo a los aficionados a Twitter, que disfrutan con esta “basura pseudoprofunda” en 140 caracteres y la promocionan sin descanso: Gordon Pennycook, James Allan Cheyne, …, Jonathan A. Fugelsang, “On the Reception and Detection of Pseudo-Profound Bullshit,” Judgment and Decision Making 10: 549–563 (2015) [HTML, PDF]. Como dice Mauricio Schwarz, ‏@elnocturno, este artículo “es una obra de arte merecedora de [un Ig Nobel] y mucho más”.

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Premio de Biología [Reino Unido]: otorgado a partes iguales a Charles Foster, por convivir en la naturaleza salvaje con diferentes animales (tejones, nutrias, zorros, ciervos y pájaros), y a Thomas Thwaites, por fabricar unas prótesis que extienden sus extremidades y le permiten moverse como una cabra, con objeto de convivir con ellas. Ambos galardonados han escrito sendos libros: Thomas Thwaites, “GoatMan: How I Took a Holiday from Being Human,” Princeton Architectural Press (2016), y Charles Foster, “Being a Beast,” Profile Books (2016). Debo confesar que no he leído ninguno de los libros.

Premio de Literatura [Suecia]: otorgado a Fredrik Sjöberg por su trilogía autobiográfica sobre el placer de coleccionar moscas que están muertas y moscas que aún no están muertas. El primer volumen es Fredrik Sjöberg, “The Fly Trap,” Pantheon Books (2015), estando la trilogía completa publicada en sueco con el título “En Flugsamlares Vag” (“La vida del coleccionista de moscas”).

Premio de Percepción [Japón]: Atsuki Higashiyama y Kohei Adachi por investigar cómo cambia nuestra visión del mundo cuando miramos entre nuestras piernas (la foto que abre esta entrada, de la ceremonia de ayer, muestra cómo se hace). Agachados, al mirar desde por debajo de nuestra entrepierna, cambia la percepción de la distancia y el tamaño de los objetos. Para descubrirlo estudiaron a 90 sujetos que tuvieron que mirar de esta guisa a objetos de entre 32 y 163 centímetros de altura colocados a una distancia entre 2,5 y 45 metros; los resultados muestran que esta posición incómoda afecta mucho a nuestra percepción. El artículo es Atsuki Higashiyama, Kohei Adachi, “Perceived size and Perceived Distance of Targets Viewed From Between the Legs: Evidence for Proprioceptive Theory,” Vision Research 46: 3961–3976 (2006), doi: 10.1016/j.visres.2006.04.002.

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NeoFronteras

NeoFronteras es un blog dedicado a la Ciencia en general. Nace, según sus autores, “para salvar la distancia entre el mundo de la Ciencia y el ciudadano medio de habla hispana, especialmente de los que residan en España. Esto es, nace para difundir contenidos de carácter científico y tecnológico.”

Lo cierto es que este veterano Blog sigue ofreciendo interesantes novedades en el campo de la ciencia, de la medicina y, en general, en torno a la investigación.

Es posible acceder desde la siguiente dirección: http://neofronteras.com/

 

La Mujer de las Dunas, de Hiroshi Teshigahara

La mujer de la arenaUn científico (un entomólogo, para más señas) se aventura en una región desolada en busca de un escarabajo extremadamente raro. Tras perder el autobús es engañado por las gentes del lugar para pasar la noche en una casa situada en un pozo de arena. Para llegar a ella debe descender por una escalera. Allí vive sólo una mujer y pronto comprueba que no puede escapar al ser retirada la escalera. A partir de ese momento, los días pasan con más lentitud. La arena se pega como una lapa a sus pómulos, sus piernas, a su cuerpo, y la cámara de Teshigahara lo recoge con una fuerza tremenda. Haciendo del plano detalle una potente herramienta, la película explora, en ocasiones casi a modo de documental, el ecosistema inédito de la prisión de arena en la que se ven obligados a convivir los dos personajes.

La película es mucho más que la imagen del cazador cazado, del entomólogo entomologizado, es también un thriler filosófico en el que las fronteras entre la libertad y el cautiverio se desdibujan a medida que se entretejen las historias particulares de los protagonistas. La alternancia entre los planos generales y los planos detalle nos dan la medida de los límites de la prisión del hombre moderno, alegorizado en este escenario de pesadilla por un personaje complejo, a la vez víctima y verdugo, que se ve arrinconado entre la implacabilidad de la naturaleza y las contradicciones de la propia naturaleza humana.

Cien por cien recomendable.

Bob Dylan Mono & Stereo: Bob Dylan, el músico más citado en los estudios científicos (por una apuesta)

Resultado de imagen de Bob Dylan Mono & StereoEn 2014, cinco científicos suecos confesaron que llevaban 11 años metiendo con calzador citas de Bob Dylan en sus estudios. Todo formaba parte de una apuesta: quien lograra publicar más versos del cantante en sus trabajos, se ganaría un almuerzo en el restaurante de la universidad.

Tal y como recogía The Guardian en su momento, todo empezó en 1997 con un trabajo de Jon Lundberg y Eddie Weitzberg, profesores del departamento de Fisiología y Farmacología del Instituto Karolinksa de Estocolmo. Este estudio se titulaba: Nitric Oxide and Inflammation: The Answer Is Blowing In the Wind. Óxido nítrico e inflamaciones: la respuesta está en el aire. Era un trabajo sobre gases intestinales. Publicado en Nature, eso sí.

En 2003, los profesores de biología Jonas Frisén y Konstantinos Meletis publicaron otro artículo cuyo título, Blood on the Tracks: A Simple Twist of Fate?, contenía dos referencias dylanescas: el título de su decimoquinto disco, publicado en 1975, seguido de la segunda canción del mismo álbum.

Lundberg y Weitzberg colaron poco después otra canción de Dylan en uno de sus estudios: The biological role of nitrate and nitrite: The times they are a-changin (El papel biológico del nitrato y el nitrito: los tiempos están cambiando). Un bibliotecario de la universidad les avisó de que no estaban solos, lo que les llevó a enviar un correo electrónico a sus colegas y comenzar con la apuesta, como explicaba la web de la universidad.

Frisén respondería con Eph receptors tangled up in two (Receptores Eph enredados de dos en dos), publicado en 2010 y haciendo referencia a Tangled Up in Blue, que es la primera canción de Blood on the Tracks.

El año siguiente, Lundberg y Weitzberg responderían con Dietary nitrate – a slow train coming (Nitrato dietético: un tren se acerca lentamente). La segunda parte es el título de un disco de Dylan publicado en 1979. Este artículo incluía además una cita (parafraseada) de The Ballad of a Thin Man, un tema clásico del premio Nobel incluido en Highway 61 Revisited: “We know something is happening, but we don’t know what it is – Do we, Dr Jones?”. Sabemos que algo ocurre, pero no sabemos lo que es, ¿verdad, doctor Jones? Está ligeramente modificada: en lugar de we (nosotros) la canción usa el pronombre you (tú).

Poco después se les uniría el profesor de investigación cardiovascular Kenneth Chien, que llevaba años citando a Dylan sin saber que podía ganar una comida gratis: ya en 1997 había publicado Tangled up in blue: Molecular cardiology in the postmolecular era.

En 2014, cuando el Instituto Karolinska publicó su historia, los científicos explicaron que la apuesta estaba abierta a todo el mundo, “siempre y cuando las citas estén relacionadas con el contenido científico, refuercen el mensaje y mejoren la calidad del artículo y no al contrario”.

Ya entonces aseguraban que Dylan se merecía el Nobel. Chien incluso le comparaba con Shakespeare. Y Meletis apuntaba que la capacidad de innovación de Dylan es un ejemplo para los científicos: “Un investigador también debe buscar caminos nuevos y diferentes”.

Una tendencia en aumento desde 1990

No están solos: desde 1990, las citas a Dylan en las publicaciones de biomedicina han crecido de modo exponencial, según un trabajo que publicó en diciembre de 2015 el British Medical Journal. Esta revista publica cada año un especial navideño con investigaciones científicas humorísticas, aunque no falsas, como por ejemplo por qué desaparecen las revistas de las salas de espera.

Su trabajo se titula Freewheelin’ scientists: citing Bob Dylan in the biomedical literature (Científicos espontáneos: citando a Bob Dylan en las publicaciones biomédicas). Por supuesto, se trata de otra referencia al cantante: The Freewheelin’ Bob Dylan es su segundo disco, publicado en 1963. El estudio era obra de Carl Gornitzki, bibliotecario, Bengt Fadeel, profesor de toxicología, y Agne Larsson, estadístico. Los tres, del Instituto Karolinska.

Según su investigación, hay al menos 213 referencias a Bob Dylan en publicaciones de este ámbito científico. La primera dataría de 1970: era un trabajo titulado, simplemente, The Times They Are A-Changing’ (Los tiempos están cambiando).

Esta es precisamente la canción de Dylan más citada: se menciona en 135 artículos. Le siguen Blowin’ In The Wind (36 artículos) y, con una popularidad menor, All Along The Watchtower, Knockin’ On Heaven’s Door y Like A Rolling Stone. Ninguna sorpresa: todas menos All Along The Watchtower aparecen en la lista de las diez canciones más populares de Bob Dylan en Spotify.

El trabajo del British Medical Journal recoge estudios como Knockin’ on pollen’s door: live cell imaging of early polarization events in germinating Arabidopsis pollen, que hace referencia a Knockin’ on Heaven’s Door y es un estudio sobre… el polen, según deduzco del incomprensible resumen del estudio. Otro ejemplo: las reflexiones sobre el psicoanálisis del doctor William Colman se titulan Bringing it all back home: how I became a relational analyst. Bringing It All Back Home es el título del quinto disco de Dylan.

Los trabajos con referencias al músico se citan menos y, por tanto, tienen menos repercusión que la media de estudios de este campo. Lo cual tiene sentido: los cinco científicos suecos de la apuesta ya explicaban que suelen jugar a esto sobre todo en comentarios y revisiones, ya que su tono suele ser más ligero.

*Esta entrada recoge de forma prácticamente íntegra el artículo de Jaime Rubio Hancock, publicado en el suplemento Verne, de El País, el 13 de octubre de 2016, y que se puede leer de forma completa en la siguiente dirección: http://verne.elpais.com/verne/2016/10/13/articulo/1476363173_948854.html

…Y esta joya que este mes ponemos aquí es el album de debut del aún Robert Zimmerman, grabado a principios de 1962, y que recoge el sonido crudo (en mono y en stereo) de un muchacho que comenzaba a cantar…y ya ven…

La medición del mundo, de DANIEL KEHLMANN

kehlmannLa medición del mundo aborda la vida de dos importantes científicos alemanes de principios del siglo XIX, Alexander von Humboldt, naturalista y Carl Friedrich Gauss, matemático. La novela comienza en el momento del encuentro de éstos en Berlín en 1828 durante un congreso de naturalistas.

En principio contrapuestos, Humboldt es un impenitente viajero y Gauss un hombre que vivió toda su vida en Göttingen y que práticamente no salió de Alemania, este hecho no les impidió colaborar en una investigación acerca del campo magnético terrestre, aunque eso sí, cada uno a su manera: Gauss hace construir un laboratorio en el que se pasa horas experimentando, mientras Humboldt viaja por la estepa rusa tomando datos. Su hallazgo mutuo les ayudará a replantearse muchas cuestiones sobre sus respectivas vidas.

No es frecuente encontrar novelas en las que los protagonistas sean hombres de ciencia, o en las que se trace una semblanza del marco social y de pensamiento en el que se desarrolla su trabajo. En esta novela, además, es posible encontrar entreveradas en el relato, alusiones a cuestiones matemáticas, como la teoría algebraica de números, la geometría astral o, por supuesto, todas las relacionadas con la medición, a la que se alude en el título.

Disponible en la Red de Bibliotecas del CSIC

Carne Cruda: Monográfico de Ciencia: ¿Qué sabes del sol?

Este mes nos acercamos otra vez a un programa habitual de esta sección, Carne Cruda, y lo hacemos de la mano de un monográfico sobre el Sol, nada menos:

En este programa se explican algunas cuestiones sobre nuestra estrella favorita: ¿qué sabemos del sol? ¿Cómo funciona? ¿Qué ocurre en su interior? ¿A qué se deben sus ciclos? ¿Hay otros soles? ¿Cuándo se apagará?
Desde el Instituto de Astrofísica de Canarias, los investigadores Manuel Collados y Marian Martínez cuentan por qué es un punto de observación privilegiado elegido para instalar el EST, el European Solar Telescope. Asimismo interviene Benjamín Montesinos, astrofísico e investigador del Centro de Astrobiología, además de divulgador, y Judith Palacios, de la Universidad de Alcalá, experta en meteorología espacial, quien hablará sobre el riesgo de sufrir una tormenta solar que pueda provocar un apagón total.

Como siempre, amenos e interesantes.

Escúchalo aquí:

http://www.eldiario.es/carnecruda/ciencia/sabes-sol_6_610049011.html

o aquí:

https://www.ivoox.com/cc-264-que-sabes-del-sol-monografico-audios-mp3_rf_16897985_1.html